诺贝尔医学奖专家揭开人类长寿“开关”

长寿是从古到今无数人追求的目标。其实,前沿科学早已揭开了人类衰老的密码,这个密码就是存在于染色体上的“端粒”。近日,《生命时报》记者专访了端粒和端粒酶研究领域的先驱、2009年诺贝尔生理学或医学奖获得者伊丽莎白H布莱克本博士,请她揭开端粒这个关系人类健康与寿命的神秘物质的面纱。

生命时报:尊敬的伊丽莎白布莱克本博士,您曾因为发现端粒和端粒酶保护染色体的机制而获得诺贝尔生理学或医学奖,首先能否介绍一下端粒和端粒酶是什么?

布莱克本:端粒的本质和染色体一样,都是DNA序列。打个比方说,端粒就像“鞋带两头的塑料封套”,保证鞋带不会松开。当细胞正常分裂时,细胞中的染色体会跟着复制,形成新的配对,而端粒则起到保护染色体的作用,令染色体不会在复制过程中丢失基因片段。

但端粒自身也有寿命。它被科学家称作“生命时钟”,细胞每分裂一次,端粒就缩短一次,当端粒不能再缩短时,细胞就无法继续分裂而死亡。可以说,端粒的长度决定着生物的寿命。

端粒酶则是我们发现的可以补充端粒的一种酶。在一些细胞中,它能够重新合成端粒缺失的部分;而在另一些细胞中,端粒则会持续缩短。当它促进端粒生长时,人体内的细胞就能够保持生长状态,从而减缓衰老,维持寿命。另一方面,端粒酶也会帮助那些无用细胞的增长,并扣动癌症形成的扳机。如何令端粒酶达到适合人体寿命的数值,正是我和我的合作者面对的领域。

生命时报:在您获奖后的5年里,在端粒及端粒酶的研究方面是否又有新的进展?

布莱克本:过去我们认为,端粒缺乏保养是有害的,容易增加癌症等疾病的患病几率。但最近的研究发现,如果过度保养端粒,也会增加癌症、黑色素瘤、脑癌,包括非吸烟者患上肺癌的几率。亚洲一项研究还表明,如果基因过度推动端粒,也会增加患病危险。因此,现在我们的研究方向是,如何让两者保持平衡,并将基因与非基因的影响结合起来。

生命时报:我们是否真能通过控制细胞端粒实现长寿呢?怎样才能更好地发挥端粒的作用?

布莱克本:研究证实,人类确实可以活到100岁甚至更久。而这群人刚好有一个共同特征:他们的端粒保养状态较好。这些年,我们一直在探索,如何帮助人们更好地保养端粒。结果发现,其实方法正是母亲从小就教导我们的那些:经常锻炼,充足睡眠,均衡饮食,注意营养等等。实际上,这也提示了人们要保持健康的生活方式,才能通过维持端粒长度来降低患病风险,延长寿命。

布莱克本:长时间处于高强度的压力中,会导致端粒缩短。城市人群寿命变短的其中一个原因,就是严重的慢性压力。这也解释了为何这类人更容易患上心血管疾病或糖尿病。

如果只是工作中的适度压力,其造成的少数端粒缩短是可以再强化的,但如果是长期慢性压力,就容易使人们失控。所以,进行情绪管理,学会释放压力非常重要。

目前有些研究将端粒测量作为压力管理的一种方式,结果发现,加强锻炼和改变生活方式,可以帮助减少压力对端粒的伤害。还有一些营养学研究表明,-3是一种良好的营养因子。亚健康的中年人细胞内-3含量越高,未来五年端粒磨损程度就越低。

生命时报:美国嘉康利公司有很长的科技创新历史,您在2014年成为了嘉康利公司的科学顾问,是出于什么原因与这家公司合作呢?

布莱克本:我在临床方面所做的染色体方面的基础研究,主要针对如何改善人类健康,而这恰恰也是嘉康利的目标。我的专业知识仅限于研究领域,而嘉康利公司可以将其转化为对人们有价值的产品,最终都是为了帮助人类迈向更健康的生活。

维生素是保持人体健康的重要活性物质,但由于不能在体内合成或合成量较少,所以人们常常会主动通过药物来摄取。但一项最新研究表明,维生素的摄入也不是多多益善,摄入过多还会增加患癌症和心脏病的风险。

据英国《镜报》20日报道,大约有1800万英国人吃过维生素补充剂,而且他们都以为这样有益于健康,但是最新研究表明效果恰恰相反。

全球顶级的癌症专家之一蒂姆拜尔斯查阅了30年间的相关研究文章,选择了三种最普遍的非处方维生素维生素E、-胡萝卜素和叶酸的药片或补充剂进行了研究。拜尔斯警示人们,每天摄入的维生素补充剂千万不要过量。

拜尔斯称:“我们并不确定为什么会出现这种现象,但是证据确实表明,过量摄入膳食补充剂的人患癌症的风险更高。”

拜尔斯介绍说,“我们对数千名长期吃维生素补充剂的人进行了研究,结果发现那些补充剂对他们的健康并没有什么益处。事实上,很多人虽然补充了维生素,但患癌症的概率却增加了”。

据信,每年有超过23万名英国孕妇在补充叶酸,因为叶酸可以预防脊柱裂以及其他影响大脑和脊柱发育的先天性缺陷。但是拜尔斯团队的一项研究表明,过多摄入叶酸会将患癌症的概率提高56%。此外,还有些人补充叶酸是为了预防心脏病和结肠息肉,不过研究发现,过多摄入叶酸补充剂反而更容易患结肠息肉。

两项针对-胡萝卜素的实验表明,过量摄入-胡萝卜素补充剂会将患肺癌和心脏病的几率增加20%。而另外一项关于维生素E的实验表明,过量摄入维生素E药片的人患前列腺癌的概率会比常人高17%。

维生素与碳水化合物、脂肪和蛋白质3大物质不同,在天然食物中仅占极少比例,但又为人体所必需。有些维生素如:B6.K等能由动物肠道内的细菌合成,合成量可满足动物的需要。动物细胞可将色氨酸转变成烟酸(一种B族维生素),但生成量不敷需要;维生素C除灵长类及豚鼠以外,其他动物都可以自身合成。植物和多数微生物都能自己合成维生素,不必由体外供给。许多维生素是辅基或辅酶的组成部分。

维生素是人和动物营养、生长所必需的某些少量有机化合物,对机体的新陈代谢、生长、发育、健康有极重要作用。如果长期缺乏某种维生素,就会引起生理机能障碍而发生某种疾病。一般由食物中取得。现阶段发现的有几十种,如维生素A、维生素B、维生素C等。

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